Astronautas gemelos muestran a la NASA los efectos del espacio.

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Los astronautas Scott y Mark Kelly son hermanos gemelos que trabajaron para la NASA.

Cuando Scott fue elegido para un viaje al espacio de un año de duración, la NASA utilizó a los gemelos para aprender cómo las personas se ven afectadas por los viajes largos en el espacio.

Scott Kelly pasó 340 días en la Estación Espacial Internacional (ISS) mientras que su hermano gemelo permaneció en la Tierra. La ISS es un laboratorio de ciencias en el espacio.

Durante ese tiempo, la NASA hizo que los dos hermanos se probaran constantemente de diferentes maneras.

Flotando en la ISS, el Kelly hizo análisis de sangre, orina y materia fecal. Su hermano hizo lo mismo en el suelo.

Los hermanos también usaban videojuegos especiales para probar cómo funcionaban sus cerebros, incluyendo la memoria y la velocidad de pensamiento. Kelly regresó a la Tierra el 1 de marzo de 2016.

En general, la NASA dice que no hubo grandes cambios permanentes en la salud del Kelly mientras estuvo en el espacio. La mayoría de las cosas que cambiaron en el espacio volvieron a cambiar una vez que regresó a la Tierra.

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Sin embargo, hubo algunos pequeños cambios inesperados que posiblemente podrían tener un efecto en los futuros viajes espaciales.

En el espacio, Kelly estuvo expuesto a mucha más radiación que nosotros en la Tierra. La radiación es energía que viaja en ondas. Puede ser peligroso. Los médicos usan un tipo de radiación cuando toman radiografías.

La radiación puede haber causado algunos cambios en el ADN de Kelly. El ADN es una pequeña colección de instrucciones almacenadas en forma química.

El ADN le dice a las células, los bloques de construcción del cuerpo, qué hacer. Todo ser vivo tiene ADN que hace que crezca de cierta manera.

Mientras Kelly estaba en el espacio, una parte de su ADN, llamada «telómeros», se alargó. Eso fue extraño, ya que los telómeros suelen acortarse a medida que envejecemos. A los dos días de regresar a la Tierra, los telómeros de Kelly se acortaron de nuevo. Algunos se volvieron más bajos de lo que eran antes de que él se fuera al espacio. Los científicos todavía están tratando de averiguar lo que esto podría significar.

Otro rompecabezas con el ADN de Kelly es que un número muy pequeño de células de su cuerpo comenzó a mostrar cambios inusuales, llamados «mutaciones».

Aunque estos cambios no fueron grandes, podrían darle a Kelly una probabilidad ligeramente mayor de contraer cáncer.

Un cambio sorprendente apareció en el cerebro de Kelly. Las pruebas mostraron que no estaba pensando tan bien o tan rápido después de regresar a la Tierra.

No está claro por qué. Es posible que los cambios fueran causados por su tiempo en el espacio. Pero también es posible que los cambios hayan ocurrido debido a otras cosas en la vida de Kelly. En ese momento tenía dolor, no dormía bien y estaba muy ocupado.

La NASA ha recibido mucha buena información, pero es difícil saber exactamente lo que significa. ¿Cuántos de estos cambios son especiales para Scott Kelly? ¿Cuántos aparecerían en alguien que pasara mucho tiempo en el espacio?

La NASA está planeando más experimentos con otros astronautas para aprender más. Los resultados les ayudarán a planificar futuros viajes espaciales largos. Un viaje a Marte, por ejemplo, podría tomar alrededor de un año.

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